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14 octobre 2013- Enthousiasme prudent. Ainsi, pourrait-on définir l'ambiance qui règne entre les plus de 1000 participants de la conférence - chercheurs, politiques, les bailleurs de fonds - qui se sont donné rendez-vous à Barcelone pour l'AIDS Vaccine 2013 Conference, l'unique congrès au monde dédié exclusivement à la recherche sur un vaccin préventif contre le VIH, un objectif prioritaire pour arrêter l'épidémie mondiale. Pendant la réunion, qui est organisée par la Global HIV Vaccine Enterprise et l’IVACAT Program for HIV Vaccine Research, ayant le siège à Barcelone où seront présentés plus de 450 travaux et les avancées les plus récentes dans ce domaine. S'y illustreront, par exemple, les progrès réalisés dans les études de plusieurs candidats vaccins testés et fourniront des mises à jour sur les stratégies mises en place afin de mieux comprendre et d'améliorer la légère protection observée dans l'étude RV144.

Les premiers résultats de cette étude, qui a débuté en Thaïlande en 2003, ont été présentés en 2009 et ont montré un effet protecteur modeste (31%), mais intéressant contre l'infection à VIH. Il sera également question des nouvelles stratégies vaccinales étudiées chez les primates non -humains et les progrès réalisés dans les tentatives d'ingénieurisation des immunogènes capables d'induire la production d'anticorps neutralisants contre le virus, qui pourraient être la base de futurs vaccins expérimentaux.

Les chercheurs qui travaillent dans ce domaine tentent aussi de tirer les leçons qui peuvent être tirées des études négatives comme le HVTN 505, un essai de phase IIb randomisé et contrôlé avec placebo sur environ 2 500 personnes séronégatives, mais à haut risque d' infection, présenté à la conférence et publié simultanément dans le New England Journal of Medicine. L' étude a été interrompue début avril 2013, quand il est devenu évident que le vaccin testé ( le DNA/rAd5, basé sur un adénovirus recombinant modifié ) était inefficace. Peu importe si le résultat de cette étude et des autres ne sont pas tout à fait positifs, le vaccin tant convoité VIH n'est pas mis de côté. Jerald Sadoff, chercheur bien connu dans le domaine, qui a participé à l'élaboration de vaccins pour des maladies allant de la grippe à l'hépatite A ( et est actuellement Chief Medical Officer de Crucell ), a déclaré qu'il ne s'attendait pas à l'approbation d'un vaccin contre le VIH avant 10 ans, tandis que pour l'International AIDS Vaccine Initiative, il n'y en aura pas au mieux dans au moins 12 ans.

Des études récentes ont cependant beaucoup mieux clarifié la complexité de la réponse de l'organisme au VIH et la façon dont les vaccins peuvent la modifier. Ouvrant la conférence, Anthony Fauci, directeur du National Institute of Allergies and Infectious Diseases des États- Unis a demandé, de façon provocante, qu'il y a besoin d'un vaccin , car au cours des 8 dernières années, il y a eu une diminution de 30% des infections et qu'il y a de plus en plus les possibilités d'accès à la thérapie antirétrovirale et la prophylaxie pré-exposition. La réponse, a dit l'expert, réside dans la difficulté des patients à avoir une bonne observance du traitement et de rester sous traitement, même pour des raisons sociales et culturelles, comme le fait que l'homosexualité est illégale dans pas moins de 76 pays.

Dans son discours, Fauci a ensuite décrit les trois principaux axes de recherche ouverts ces dernières années dans ce domaine : celui sur la compréhension des mécanismes de la réponse immunitaire au virus, celui de la production des anticorps à grande capacité de neutralisation et celui des vaccins qui stimulent la réponse des lymphocytes T cytotoxiques. Le VIH est un virus unique et le progrès vers le développement d'un vaccin à ce jour a été lent parce que, à la différence à ce qui se passe dans de nombreuses autres infections, même si le corps développe une réponse immunitaire contre le virus, aucun cas n'a jamais été documenté dans lequel une telle réponse a conduit à une rémission spontanée de l'infection.

Le VIH, en effet, peut changer plus rapidement que le système immunitaire continue à muter en conséquence aux réponses de l'organisme pour continuer à se répliquer. Le point faible du virus est le moment où il pénètre dans l'organisme. En cas d'exposition au virus, même après une pénétration anale, moins de une sur cent peut conduire à l'infection et au cours des dernières années, il est devenu évident que la majorité des infections peut impliquer un seul virus circulant entre les personnes : pas une souche unique, mais une seule particule virale. Si un vaccin pourrait induire une réponse suffisante pour arrêter une grande variété de virus circulants ce serait l'idéal. On pensait qu'un vaccin de ce type pourrait demander la production d'anticorps rares à grande capacité de neutralisation, difficiles à ingénieurréaliser et qui demandent des années pour se développer dans le corps.

Cependant, la réponse inattendue ( modeste ) observée dans l'étude 144 RV a démenti cette idée, quant à l'efficacité constatée ( qui, bien que de courte durée, était réelle ) n'est pas dépendait des anticorps ordinaires à petite capacité de neutralisation. Après 4 ans de la présentation des premières données, le résultat de cette étude n'a pas encore été compris à 100 % , mais cela pourrait dépendre du fait que la réponse des anticorps a en quelque sorte « réveillé » les autres parties du système immunitaire, par un processus appelé cytotoxicité cellulaire dépendante des anticorps.

Dernièrement, a été testée une version du vaccin dans l'essai RV144 ad hoc pour l'Afrique du Sud, qui sera mise à l'épreuve dans une série d'essais pour voir si cela fonctionne et comprendre comment il fonctionne. En outre, Mitchell Warren, de l'AVAC, au cours du workshop d'ouverture a indiqué que la poursuite de l'expérimentation du vaccin chez les homosexuels en Thaïlande est programmée.. Le deuxième filon de recherche de la recherche mentionnée par Fauci concerne les tentatives d' induire l'organisme à produire des anticorps mentionnés ci-dessus, " à grande capacité de neutralisation".

Il s'agit d'anticorps insolites qui se développent lentement, sur une période de plusieurs années, chez environ 20 % des patients atteints du VIH et sont très différents de ceux qui se développent rapidement en réponse à une infection, sont, en fait, dotés longues « pointes » qui parviennent à s'insinuer dans le "logement" glycoprotéine externe du virus et à empêcher l' interaction des parties de la surface virale essentielles et hautement conservées avec les cellules hôtes. Si on réussissait à trouver des supers-antigènes viraux en mesure d'induire l'organisme à produire plus rapidement des anticorps à "grande capacité de neutralisation ", on pourrait développer un vaccin très puissant. Une autre alternative pourrait être celle d'administrer le vaccin aux enfants bien avant le début de l'activité sexuelle, de façon à avoit le temps de faire développer ces anticorps particuliers par l'organisme. Le troisième axe est celui de la continuation du développement des vaccins qui stimulent la réponse des lymphocytes T CD8 + cytotoxiques ( CTL).

La recherche de vaccins en mesure de stimuler la réponse CTL avait échoué après l'échec de l'essai STEP, surtout parce que des études successives avaient démontré que la réponse CTL stimulée par le vaccin avait en réalité amplifié l'infection à VIH , soit parce qu'elle avait provoqué la transformation des cellules non infectées en un type plus vulnérables soit parce que les réponses immunitaires inutiles avaient dépassé celles utiles . Plus récemment, toutefois, de nouveaux vaccins qui stimulent la réponse CTL et qui imitent l'infection chronique ont donné des résultats intéressants dans les études sur des animaux. Ces préparations n'ont pas arrêté l'infection, mais elles semblent avoir été en mesure d'éliminer l'infection en tuant lentement les cellules infectées par le VIH. Le mois dernier, a été publiée dans la revue Nature une étude dans laquelle un vaccin basé sur le cytomégalovirus (CMV ) modifié et testé sur des singes infectés par le SIV (Simian Immunodeficiency Virus ), semblable au VIH humain, a montré sa capacité à éradiquer complètement le virus de l'organisme.

Pendant la conférence seront présentés les résultats de ce type de vaccins basés sur les gènes du VIH combinés avec le virus varicelle-zona (VZV ) ou le virus du sarcome de Kaposi, le HHV -8 , modifiés. La perspective renouvelée d'arriver à la mise au point d'un vaccin en même temps que le développement d'autres méthodes de prévention, comme par exemple l'extension du traitement antirétroviral, la prophylaxie pré-exposition , et, potentiellement, l'utilisation de microbicides topiques, pose également des dilemmes éthiques et scientifiques non négligeables.

Robin Shattock, de l'Imperial College de Londres, a soulevé la question de savoir comment la communauté scientifique pense concilier la nécessité de faire des études sur les vaccins en double aveugle et contrôlées par placebo - qui dépendent d'une certaine incidence de l'infection à VIH dans la population pour pouvoir démontrer que le vaccin fonctionne - avec l'impératif politique et éthique de répandre le dépistage du VIH, la circoncision et les traitements antirétroviraux . " devra-t-on faire des études incroyablement amples au fur et à mesure que l'on réussit à abaisser l'incidence de l'infection à VIH par d'autres moyens ?" a demandé à l' expert. AIDS Vaccine 2013 sera la dernière conférence internationale dédiée exclusivement à cette méthode de prévention.

La nécessité de travailler sur le développement de méthodes de prévention de l'infection à VIH de façon coordonnée et intégrée, afin que ces approches puissent être utilisées en combinaison plutôt qu'en alternative, a conduit à la décision de ne plus faire, désormais, des conférences dédiées exclusivement à un seul outil de prévention. A leur place, se tiendra, cependant, un nouveau Congrès annuel qui sera appelé HIV Research for Prevention Conference, qui débutera au Cap en Afrique du Sud en Octobre 2014. Avant cette date, il est possible d'avoir une vue plus claire qu'aujourd'hui sur la façon de développer un vaccin contre le VIH, considéré à long terme comme l'objectif le plus difficile à atteindre, mais inéluctable et ultime, de la recherche sur la prévention de l'infection à VIH.